Worker's Dignity and the fight against wage theft / la lucha contra el robo de salarios

Sep 04 2019
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Worker's Dignity and the fight against wage theft / la lucha contra el robo de salarios

By: Hannah Herner

   Tourists will flock to Nashville to take advantage of the long Labor Day weekend, but Labor Day will likely not be a day off for many of Nashville’s low-wage workers. These workers, who build the hotels and maintain the rooms where tourists stay, often do not have health insurance or get paid overtime. They deal with at best unpleasant and at worst dangerous working conditions. And sometimes, low-wage workers do not get paid at all. 

That’s where local advocacy group Workers’ Dignity steps in. This year alone, the organization has helped to reclaim $135,000 in unpaid wages. They’ve also advocated for dependable public transit and taken action against unfair subcontractors. 

Workers’ Dignity recently partnered with other local advocacy organizations to found the People’s Alliance for Transit, Housing and Employment (PATHE). One of PATHE’s first campaigns, an effort to pressure local officials to create 31,000 new affordable housing units in the city, launched this August. 

“We’re just trying to mobilize as many people as we can in Nashville to start shifting the conversation around affordable housing and to demand that people start having conversations about how unaffordable Nashville is becoming,” says Sam Petschulat, volunteer ally with Workers’ Dignity. “If we don’t demand that the city invest in affordable housing for people now — sooner rather than later — the problem gets way worse and there’s less that can be done.”


Defend Your Rights 

Diana Lopez, organizer of the Wage Theft Campaign, started volunteering with the organization back in 2014, while she was working as a housekeeper. Lopez recognized the importance of solidarity and organization among low-wage workers. She explains that many of these workers simply don’t know much about labor laws, which is why the organization hosts a Defend Your Rights workshop every week. 

“I think the most important part is that, more than anything, the immigrant community is afraid to report an abuse or also to believe that they actually have rights,” Lopez says. “And I think it’s one [of] the biggest challenges, to try to show them. Another thing is that many don’t think organizing is a right and they see it as, ‘OK, if I make a group with my friends, with my co-workers, they’re going to take my job away and I’m more at risk. I need my job.’ So, I think there are a ton of things that I could list right now that workers really don’t know unless they hear them in a workshop.”

She added, “And also another thing is that many, before coming here, see it as normal to be in a workplace in which they don’t pay you overtime, in which they don’t give you a lunch break. And they see it as normal because it’s been like a chain that they’ve followed.”


Recent Victories 

In February, Workers’ Dignity members reclaimed $185,000 in wages for 46 construction workers who had worked on the J.W. Marriott hotel Downtown. A lawsuit claiming more than $1 million in unpaid wages from Sanska, a subcontracting firm that hired workers for the same project, is still underway.

Similarly, in December, Workers’ Dignity members successfully challenged a subcontractor called Diversified Maintenance Systems and were able to claim $18,500 in back pay for two employees who had worked cleaning the Brentwood Target. Target ended up breaking its contract with Diversified.   

“Part of what we’re doing with a lot of wage theft campaigns is just calling for companies to take responsibility for every worker on their site, regardless if they’ve used a subcontractor to get that labor there,” says Emily Sellers, volunteer ally.  

Another Workers’ Dignity initiative, Music City Riders United, advocates for changes to the city’s bus system. This initiative, founded in North Nashville in 2016, is comprised of people who regularly ride city buses, many of whom experience homelessness. Their bus report card, released last January, revealed that the lowest-scoring bus routes were the ones that served neighborhoods with high concentrations of poverty and high concentrations of people of color. The lowest scoring route overall was the Antioch Express. The report card also showed that busses do not run long enough hours to accommodate some working class Nashvillians’ work schedules. 

This campaign has been successful in advocating for a number of changes in the bus system, including free bus transfers, elimination of 24-hour in advance reservations for AccessRide, increased frequency on multiple routes and continued service to the 100 Oaks Vanderbilt clinic.

That said, many members of Workers’ Dignity deal with a completely different problem when it comes to transportation. They can only afford to live in far-flung areas of town, which often aren’t served by the public transit system at all. 

Undocumented workers cannot obtain a Tennessee driver’s license, so they risk driving across town without a license and potentially being arrested during routine traffic stops. Many members say they’ve encountered racial profiling from police, too. Lopez says what these folks need is affordable housing closer to where they work.


It’s all connected 

The issues of affordable housing, low and stolen wages and reliable transportation are all connected, Lopez says. 

“Salaries, like rent, like transportation, [are connected] because many people who don’t have a car use public transit but they’re working at a place where the salary isn’t enough to pay rent where transport is accessible. So, this is a problem,” she explains. “What happens is it’s displacing people outside of Nashville. They’re going to Smyrna, they’re going to Lebanon. But their place the bus doesn’t come. So, it’s totally connected, salary with rent and with transport. It’s an important thing to fight for.”

Lopez says that as a result of an immigration crackdown by the Trump administration, undocumented immigrants especially hesitate to report their stolen wages. There is more fear. To intimidate employees, many employers threaten to send immigration police to their doors. 

“And I think, in part, a big part of the immigrant community, when the new administration took over, a big part of the community woke up and also were more willing to fight,” Lopez says. “But another part of the community also decided to go unnoticed in whatever situation. But, more than anything, out of fear.”


Who is Workers’ Dignity

Workers’ Dignity is made up of people dealing firsthand with some kind of injustice, people who have been through it in the past, and allies. Its steering committee is made up of 70 percent low-wage workers, who vote on all of the group decisions. Allies can give input, but not vote on the organization’s trajectory. 

“Something that is important to us as an organization is the belief that we’re not just working alongside people, for people,” says Sellers. “It’s that everyday people know best about what’s happening to them and because of their position as a directly affected person they also know best about what solutions should be offered”

Sellers says the work that Workers Dignity does is especially needed in the South, where there are fewer labor unions than in other parts of the country. According to a 2018 report by the Bureau of Labor Statistics, just 5.5 percent of employed workers in Tennessee are members of unions, compared to the national average of 10.5 percent. 

From an ally’s point of view, Petschulat and Sellers both said that they were surprised at how aware the public seems to be of these injustices. 

“What I find most surprising is how aware most people are that this is going on,” Petschulat says. “I think culturally, a lot of people understand that wage theft is happening, and they know that it’s happening. Just to meet people experiencing it and see people fighting back and winning — it think it humanizes what’s happening so much. You realize that this common thing that everyone is aware of on some level is so harmful to people that are experiencing it.”

Workers’ Dignity can always use volunteers to join in the call for economic justice and dignity for all. Volunteers need not have experience with advocacy, employment law or even speaking Spanish. Workers’ Dignity operates under the belief that there is strength in numbers.  

“It seems like a lot of people have an understanding that workers aren’t treated well, because a lot of people are workers and they get that too,” Sellers says. “But a lot of people are really surprised when they learn that people just aren’t getting paid at all.”


Dates and times

Know Your Rights Workshop, every Thursday at 7 p.m. at 335 Whitsett Rd. 

Music City Riders United, first Saturday of every month at the Downtown library from 3-4:30 p.m. 


Samantha Max contributed to this story




Turistas inundarán a Nashville para aprovechar el fin de semana largo del Día laboral. Pero, el Día laboral probablemente no será un día de descanso para los obreros de bajos salarios en la ciudad. Los que trabajan en construcción y limpieza construyen los hoteles y mantienen las salas donde los turistas se quedan, pero muchas veces no tienen seguro de salud ni reciben pago para horas extras.

Dignidad obrera ayuda con ésto. Desde el principio de 2019, la organización ha reclamado $135,000 en salarios no pagados. Ellos también han abogado para tránsito público y en contra de subcontratistas no justos. 

Dignidad obrera se juntó con otras organizaciones de abogacía local durante el último año y medio para comenzar una campaña nueva que se llama People’s Alliance for Transit, Housing and Employment (PATHE). Como parte de ésto, el grupo ayudó a lanzar una campaña que empezó en agosto para empujar al gobierno de Nashville a crear 31,000 unidades de alojamiento asequible en la ciudad.

“Nosotros solamente estamos tratando de movilizar tantas personas como podamos en Nashville para empezar a cambiar la conversación sobre alojamiento asequible y para demandar que la gente empezar a tener conversaciones sobre cómo inasequible Nashville se está convirtiendo”, dijo Sam Petschulat, un voluntario con Dignidad obrera. “Si no demandamos que la ciudad invierte en alojamiento asequible para la gente ahora – mejor pronto que tarde – el problema se empeora mucha y hay menos que puede ser hecho”.


Defender los derechos

Diana López, organizadora de la Wage Theft Campaign, empezó a hacer de voluntario con la organización en 2014 cuando notó la importancia de juntarse mientras estaba trabajando como limpiadora. Ella dice que muchos obreros de salario bajo no saben mucho sobre las leyes laborales, por lo cual la organización presenta talleres sobre los derechos de obreros cada semana.

“ Creo que la parte más importante es que mucho sobre todo la comunidad migrante tiene miedo a denunciar algún abuso o también para creer que realmente tienen derechos”, López dijo. “Y creo que es como uno de los retos más grandes, tratar de mostrarles a ellos. Otra de las cosas es que muchos no creen que organizar es un derecho y lo ven como, ‘O, bueno, si yo hago un grupo con los amigos, con los compañeros de trabajo, van a quitarme mi trabajo y estoy en más riesgo. Yo necesito mi trabajo’. Entonces, creo que son como un montón de cosas que podría listar ahorita de que los trabajadores realmente no saben hasta que no escuchan un taller de esos.”

Ella añadió: “Y pues también otra de las cosas es que muchos antes de llegar acá lo ven normal estar en un lugar de trabajar en el que pues no te pagan el tiempo extra, en el que no te dan tiempo de almuerzo, y lo ven normal porque es – ha sido como una cadena que han seguido.”


Victorias recientes

En febrero, miembros de Dignidad obrera reclamaron $185,000 en pagos para 46 obreros de construcción que trabajaron para el hotel J.W. Marriott en el centro de la ciudad. Todavía hay una demanda judicial en marcha para $1 millones más en presuntos salarios no pagados en contra de Skanska, una firma de subcontratación que fue contratado para el hotel y también para otros proyectos de construcción largos en Nashville.

En diciembre, miembros Dignidad obrera ganaron salarios para obreros que estaban limpiando para un subcontratista que se llama Diversified Maintenance Systems. Dos miembros que limpiaron el Target en Brentwood recibieron $18,500 que fueron adeuados. Target ha roto su contrato con Diversified.

“Parte de lo que estamos haciendo con las campañas de robo de salarios es solamente pidiendo que compañías tomen responsabilidad para cada obrero que trabaja en su sitio, a pesar de que han utilizado un subcontratista para su labor allí”, dijo Emily Sellers, una voluntaria.

Otra campaña de Dignidad obrera, Music City Rider’s United, publicó su boleta de calificaciones de los autobuses en enero. El boleta de calificaciones nuevo reveló que las rutas con los puntajes más bajos eran los que sirvieron los barrios con concentraciones altas de pobreza y personas de color. La ruta con el puntaje más bajo era el Antioch Express. El boleto de calificaciones también mostró que los autobuses no operan tantas horas para acomodar algunos de los horarios de la clase obrera en Nashville. Music City Rider’s United, formado en North Nashville en 2016, se compone de personas que utilizan el sistema del autobus regularmente, y muchas de esas personas no tienen hogares.

Esta campaña ha sido exitoso en abogar para un número de cambios en el sistema de tránsito, incluyendo transferencias libres, la eliminación de reservaciones 24 horas antes para AccessRide, aumentó la frecuencia en varias rutas y continuó el servicio a la clínica de Vanderbilt 100 Oaks.

No obstante, muchos miembros de Dignidad obrera enfrentan otro problema relatado al transporte. Ellos solamente pueden pagar la renta en barrios más lejos de la ciudad, los que normalmente no son servidos para el sistema de tránsito público.

Obreros indocumentados no pueden obtener un licencia de conducir en Tennessee. Por eso, cuando ellos manejan a través de la ciudad sin licencia pueden ser arrestados durante una parada de tráfico rutina. Muchos miembros dicen que han sido discriminados por la policía, también. López dice que lo que esa gente necesita es alojamiento asequible más cerca a su lugar de trabajo.


Todo está conectado

Los problemas de alojamiento asequible, salarios bajos y robado y el transporte público todos son conectados, dijo López.

“Los salarios, como la viviendo, como el transporte, porque mucha gente que no tiene un carro, utiliza transporte pero trabaja – está trabajando en un lugar donde el salario no es suficiente para poder pagar una vivienda donde el transporte sea accesible. Entonces, esto es un problema”, López dijo. “El hecho de que, por ejemplo, este parte de Nashville. Está subiendo terriblemente las rentas. Tiene, más o menos, buen acceso al autobus. Pero no todos pueden pagar. Lo que pasa muchas están desplazando afuera de Nashville. Están yendo a Smyrna, están yendo fuera, Lebanon. Pero son lugares donde el autobus ni siquiera llegar. Entonces, está totalmente conectado, tanto el salario con la vivienda y con la transporte. Es una parte bien importante para luchar.”

López dijo que, como resultado de la administración de Trump, migrantes indocumentados hesitan a reportar sus salarios robos. Hay más miedo. Muchos obreros de pagos bajos reciben amenazas de sus empleados que enviarán a los oficiales de inmigración a sus casas si reporten el abuso.

“And I think, in part, a big part of the immigrant community, when the new administration took over, a big part of the community woke up and also were more willing to fight”, López dijo. “But another part of the community also decided to to go unnoticed in whatever situation. But, more than anything, out of fear.”


¿Quién es Dignidad obrera?

Dignidad obrera está compuesta de personas que está enfrentando a uno u otro tipo de injusticia o la han enfrentado en el paso, y los aliados. Su comité de directivo se compone 70 por ciento con obreros de salarios bajos, quienes votan en todas las decisiones del grupo. El otro 30 por ciento, que son aliados, puede dar sugerencias, pero no votan para la trayectoria de la organización.

“Algo que es importante para nosotros como una organización es la creencia que no solamente estamos trabajando al lado de personas, [pero también] para personas”, dijo Sellers. “Es que personas ordinarias saben lo mejor sobre qué está pasando a ellos. Y, por su posición como una persona afectada directamente, ellos también saben lo mejor sobre las soluciones que deben ser ofrecidos”.

Sellers dijo que el trabajo de Dignidad obrera hace es especialmente necesitado en el sur, porque hay menos uniones aquí que en otras partes del país. Según un reporte de 2018 del Bureau of Labor Statistics, solamente 5.5 por ciento de trabajadores empleados en Tennessee son miembros de uniones, comparado con el promedio nacional de 10.5 por ciento.

Del punto de vista de un aliado, Petschulat y Sellers ambos dijeron que estaban sorprendidos que el público no sabe tanto sobre estas injusticias.

“Lo que encuentro más sorprendente es cuán conscientes la mayoría de la gente están que esto está pasando”, dijo Petschulat. “Creo que, culturalmente, muchas personas no comprenden que el robo de salarios está pasando, y ellos saben que está pasando. Solamente para conocer a personas que están experimentando esto y ver a personas que está luchando y ganando – creo que humaniza lo que está pasando mucho. Se das cuento de que esta cosa común de que todos son conscientes en algún nivel es tan peligroso a personas que lo están experimentando”.

Dignidad obrera solamente necesita voluntarios para juntarse en la llamada para la justicia económica y la dignidad para todos. Voluntarios no necesitan tener experiencia con la abogacía, la ley de empleado ni necesitan hablar el español. Dignidad obrera opera bajo la creencia que hay fuerza en números.

“Parece como mucha gente tiene una comprensión que los trabajadores no están tratados buenos, porque mucha gente son obreros y ellos comprenden eso, también”, Sellers dijo. “Pero, muchas personas están sorprendidos cuando ellos aprenden que la gente justo no les pagan nada”. 


Fechas y tiempo

Taller: Saben sus derechos, cada jueves a las 7 p.m. en 335 Whitsett Rd.

Music City Riders United, el primer sábado de cada semana en la biblioteca en el centro de la ciudad a las 3-4:30




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